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¿En qué se basa la teoría atómica de Dalton?

La química cuenta con una serie de leyes y principios que intentan explicar los aspectos y misterios de esta ciencia tan compleja, una de ellas es la teoría atómica de Dalton.

La química cuenta con una serie de leyes y principios que intentan explicar los aspectos y misterios de esta ciencia tan compleja, una de ellas es la teoría atómica de Dalton. Esta se basa en la afirmación de que la presión de una sustancia se forma por la adición de las presiones individuales de los gases que componen dicha mezcla.

Dicho esto, la presión parcial es aquella que ejerce cada gas cuando ocupa el volumen de la sustancia total, en una temperatura determinada. Esta afirmación fue establecida por el químico inglés John Dalton, a comienzos del siglo XIX.

Se basa, en esencia, en la teoría cinética de los gases, suponiendo la existencia de un gas ideal, donde no existe interacciones entre sus componentes. Por esta razón, la teoría atómica de Dalton solo es aplicable a gases reales con presiones muy bajas y altas temperaturas.

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Bases de la teoría atómica de Dalton

Las bases de la teoría atómica son, en principio, dos leyes de la química: la conservación de las masas y la ley de las proporciones definidas. En la primera se postula que la materia y la energía no pueden ser creadas o destruidas, pero si transformadas, al menos en un sistema cerrado. De esta manera es posible explicar que, en una reacción química, cada elemento mantiene la misma masa antes, durante y después de la reacción. Este principio es muy usado en ejercicios como el balance de reacciones.

Por su parte, la ley de la composición constante, indica que un compuesto siempre contará con los mismos porcentajes de sus elementos constitutivos, sin importar su volumen o cantidad. Un ejemplo de ello es el agua (H2O) o la sal de mesa (NaCl) que siempre tendrán proporciones iguales de sus átomos, sin importar su origen o cantidad.

Historia del postulado

En 1803, el químico John Dalton de nacionalidad inglesa, postuló la teoría atómica moderna. En ella se define que los elementos se componen de átomos. Antes de esta propuesta, se afirmaba que los átomos representaban la porción más pequeña de los elementos y, era lo que le confería la identidad a cada uno de esos elementos.

En la actualidad, se conoce que los átomos son elementos tan pequeños, que se necesitan alrededor de 20 millones para igualar el ancho de un dedo meñique. Los conceptos atómicos han sido establecidos desde el siglo V a. C., por los filósofos griegos Demócrito y Leucipo. Es por ello que las ideas generadas por Dalton se conocen como teoría atómica moderna, pues complementan las ideas establecidas previamente.

Los avances de esta ciencia, incluso en el siglo XIX, se basaban en pruebas experimentales. Estas se apoyan en fórmulas de reacciones químicas y el estudio de la conducta de productos sencillos, como los gases.

Previo a los trabajos de Dalton, la ciencia y el método científico tenían un enfoque hacia el estudio de la naturaleza, lo cual se conocía como filosofía natural. Esta fue madurando a lo largo de los años, de manera que cuando se propuso la teoría atómica, esta proponía la descripción de fenómenos previos en el mundo natural. En otras palabras, iba más allá de la filosofía aplicada en esas épocas.

Aspectos principales de la teoría atómica

La teoría atómica moderna representa uno de los desarrollos más trascendentales de la química, puesto que explicaba tres de las leyes fundamentales de esta ciencia: la conservación de las masas, las proporciones definidas y las proporciones múltiples. Además de esto, reconocía la diferencia entre el átomo, como partícula esencial, y un compuesto químico.

Esta teoría cuenta con 6 postulados principales, involucrados en su desarrollo y explicación:

  • Toda la materia que conforma el universo, cuenta con partículas indivisibles, conocidas como átomos.
  • Los átomos de un mismo elemento, cuentan con características iguales. Pero, los átomos de dos elementos distintos, son diferentes.
  • Los átomos, al igual que toda la materia, no pueden crearse ni destruirse.
  • Se pueden combinar átomos de diversos elementos, mediante proporciones fijas, simples y de números enteros. De esta manera, se forman átomos compuestos.
  • Es posible que se generen varios compuestos, a partir de la mezcla en más de un equilibrio de los átomos de un mismo elemento.
  • Los átomos representan la unidad básica de la materia, capaz de formar parte de una reacción química.

Inconvenientes de los postulados

En la actualidad, se pueden reconocer varios inconvenientes en la teoría atómica de Dalton, que han sido analizados y cubiertos por el estado actual de conocimiento de esta ciencia. Entre las fallas que podemos identificar sobre los postulados de Dalton, se encuentran:

Hoy en día es posible afirmar que los átomos no son los elementos más pequeños e indivisibles. Ya que estos pueden ser separados en partículas que los constituyen. No obstante, es cierto que los átomos son la unidad básica de estudio en la química.

La teoría de Dalton indica que los átomos de un elemento comparten las mismas características. Pero, gracias a los estudios electrónicos, se ha podido determinar que los átomos pueden tener masas y densidades diferentes, a pesar de componer una misma unidad. Los átomos que cuentan con diferentes masas son conocidos como isótopos.

A diferencia de lo postulado por Dalton, algunos átomos de distintos elementos comparten aspectos similares, como la masa atómica.

Aunque estas afirmaciones se han realizado con el avance de la química, sin duda alguna los postulados de Dalton representaron un hito en la historia de esta ciencia. Por esta razón, se considera a John Dalton como el padre o precursor de la teoría atómica moderna, pues logró sentar las bases de lo que se conoce hoy en día.

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